Este AMA ocurrió en Reddit en diciembre de 2014, con la presencia de George Rodriguez, de Rodrigo Cigars una empresa que entonces, al igual que ahora, era bastante pequeña e incluso hasta desconocida (al menos para mí).

Se trata de una empresa fundada en 2010 por el mismo George, y es una marca de las llamadas ‘boutique’ al igual que una cadena de 2 tiendas bastante “progresivas” según ellos mismos, en Pittsburgh, PA y New York, NY, en donde ofrecen cigarros de su propia marca así como una selección curada de distintos productos de la industria. Una revisión de sus redes y páginas me da la impresión que participan poco públicamente. Sin embargo, George suena como una persona conocedora y amante de su arte y, aunque el AMA es relativamente corto, está interesante gracias a su elocuencia:

Conozco muy poco de tus cigarros, ¿cuál me recomendarías para fumar primero y cómo representa a tu marca?

Sin conocer tus gustos, si tuviera una sola oportunidad para impresionarte te recomendaría el La Fortleza Forte. Su sabor te impactará porque es intenso, complejo y muy aromático. Tiene todos los sabores y no sabe a nada proveniente de República Dominicana. Te acordarás de Rodrigo después de fumarlo.

¿Cuáles comidas o bebidas van mejor con ese cigarro?

Pollo al General Tso y cerveza Guinness.

He oído de personas que tratan de acelerar el proceso de añejamiento del tabaco en pilones. ¿Esto se hace regularmente? ¿Cómo se hace? ¿Deberíamos preocuparnos como consumidores?

Esa fue una práctica común durante el boom del mercado, dado por la falta de tabaco y la avaricia. Lo que sí he visto últimamente es el aumento de la temperatura general en los establos de curado, lo cual se ha vuelto más común en algunas regiones, pues recorta los tiempos de curado y cambia las características del tabaco, haciéndolo parecer más fuerte cuando en realidad es más seco y eso se siente en la garganta.

¿Cuál ha sido tu mayor fracaso? ¿Alguno de ellos se convirtió en una historia de éxito?

Fracaso muy a menudo. Pero eventualmente tengo éxito porque fracaso. Creo que pasé demasiado tiempo tratando de vender mis productos a la manera antigua. Estaría mucho más adelantado hoy en día si me hubiese adherido a mis instintos desde el principio en vez de escuchar a los “expertos”.

Entonces, ¿cuál es tu nueva estrategia de mercadeo?

Enfocarme en lo que más me gusta: alegrar a los fumadores.

La mejor manera de hacer esto es mediante ventas directas en línea… y que NADIE me gana en servicio al cliente. Eso es lo que quiero hacer: cigarros excelentes e ir más allá de lo esperado por mis fumadores.

Me gusta conectar directamente con los fumadores y con toda la tecnología que tenemos a disposición actualmente me puedo conectar con personas que realmente disfrutan mis cigarros en cualquier momento y en cualquier lugar, y esos fumadores pueden contactarme directamente. La mayoría de las veces es para decirme cuánto disfrutan los Rodrigo, pero a veces es para decirme algo malo de la marca o del producto o del envío, porque saben que lo voy a remediar.

Son muy pocos los negocios como ese en el mercado, pero lo disfruto mucho más que el método antiguo de tratar de meter tu producto en cualquier tienda. Así lo hacían en el siglo 19 y 20 y el método no ha cambiado mucho. Hoy en día tenemos tantas oportunidades de hacer las cosas mejor.

Pero, de lo que conozco, pareciera que la mayoría de fumadores siguen entrando a las tiendas y compran lo que vean o lo que el dependiente les recomiende. ¿Cómo llegas a ellos? No son el tipo de personas que buscan un cigarro específico a donde puedan. ¿Apuntas solamente al mercado boutique entonces?

Efectivamente, solamente me enfoco en el mercado boutique y el boca a boca y vía mi lista de emails que llega a miles de personas. Pero si alguien me pregunta “oye, fumo XXX, ¿qué debería fumar tuyo?” entonces comienza el juego. Es una gran oportunidad para expandir el disfrute del tabaco entre nuevos consumidores.

¿Cuál dirías que es tu mayor competidor en el mercado boutique? No me imagino que trates de atacar a gigantes como Drew Estate, pero tienen que existir compañías emergentes como Warped y Caldwell, que tienen públicos objetivos y mercadeo similares.

No pienso en la competencia, porque yo miso soy mi mayor competidor. Solo quiero ser mejor de lo que era ayer, hacer un cigarro mejor que el anterior, y descubrir la manera de sorprender y agradar a mis clientes.

Caldwell y Warped hacen buenos productos y hacen que fumar sea divertido. Esas dos marcas me encantan. A propósito, Caldwell se fabrica en la misma fábrica que Rodrigo: Tabacalera Ventura, ¡pero yo llegué primero!

Pero nuestro mercadeo es COMPLETAMENTE diferente. Yo apunto directamente a los fumadores, mientras que la mayoría de las marcas boutique dependen de los representantes que les consigan cuentas y volumen. Ni siquiera me preocupé de ir al IPCPR este año.

¿Durante cuánto tiempo maduras tu cigarros en la fábrica antes de lanzarlos al mercado?

Es muy sencillo. Los mantengo en la habitación de añejamiento por el tiempo que sea necesario para eliminar la humedad inicial y permitir que los tabacos se aclimaten. Si tienes tabaco bien añejado y bien fermentado, puedes llevar el cigarro al mercado luego de tan solo 60 días de añejamiento. Aunque en algunos casos han tenido hasta 6 meses de añejamiento antes que los venda.

¿Qué te hizo querer entrar en el negocio del tabaco?

En verdad no me senté a pensar sobre entrar en el negocio del tabaco. Es decir, sí fue intencional, pero no como una carrera donde me senté a planificarlo todo y asumir riesgos. Un día decidí subirme a un avión e ir a República Dominicana a ver qué podía conseguir. Hice lo que me llamaba la atención. En el peor de los casos, iba a tener muchos cigarros para mí y mis amigos, pero el destino me llevó a conocer a William Ventura.

¿Qué significa para ti fumar? No estoy hablando de sabores ni nada parecido, sino cuando te sientas y enciendes un tabaco, ¿qué significa eso para ti?

Para mí fumar es estar en el presente; es un acto de meditación. Me gusta sentarme con un buen tabaco y dejar que todos mis sentidos lo aprecien. Me siento agradecido cuando fumo, me siento conectado con el pasado y aunque trato de no pensar demasiado en el futuro, tengo mis mejores ideas cuando fumo solo.

El otro aspecto es la camaradería. En realidad llegas a conocer a la gente cuando fumas con ellos o incluso cuando solo hablas de cigarros en línea, como estamos haciendo aquí. Me impresiona cuántos amigos he hecho en línea y luego cuando los conoces en persona es como su ya los conocieras.

Así que, en resumen, fumar tabaco es una de mis experiencias humanas preferidas.

¿Cuál es la parte que más te gusta del proceso de hacer cigarros?

La que más me gusta es probar el tabaco directamente de los pilones con Leo Reyes y Henderson Ventura. La segunda que más me gusta es probar ligas a las 7:00 de la mañana en la fábrica con un café dominicano.

¿Cuál crees que la ventaja(desventaja de marcas reconocidas como Drew Estate o Leccia vendiéndose a los grandes conglomerados del mundo?

Como en cualquier industria, una movida grande como esta tiene mucho sentido financiero. Pero es arriesgado y perderás todos esos intangibles que hacían exitosa a la pequeña empresa y perderá esa cultura. He sido parte de corporaciones durante 20 años y he visto a cientos de empresas pequeñas ser tragadas por mayores y las empresas NUNCA terminan siendo las mismas. No se pueden mantener, es imposible.

Pero es un gran punto para emprendedores. Si las cosas se hacen bien, evolucionarán a algo mejor, pero nunca será la misma empresa y, por lo tanto, sus productos cambiarán.

¿Cómo escoges las ligas? ¿Existe un ritual para ello?

Para mí una liga comienza con un concepto, y ese concepto está basado en como me SIENTO. Así que normalmente tengo una idea de los sabores que la liga debería tener y cómo me quiero sentir cuando la fume y la impresión que quiero que me quede. Luego comenzamos a buscar candidatos para las ligas, tipo “conseguimos este corojo 99 que es excelente y quiero usarlo para avivar los sabores” y luego comenzamos a considerar otros tabacos para combinar. Cuando tienes a alguien como William Ventura, que es un experto en la industria, no tardas mucho en llegar a ese punto y a partir de ahí logras hacer unas ligas más interesantes.

Si pudieras fumar un cigarro con alguna personalidad importante, viva o muerta, ¿con quién sería y por qué?

Tantas veces como me han hecho esa pregunta he dado una respuesta distinta. Hoy me gustaría fumar con David Ogilvy, quien básicamente inventó la publicidad moderna y fue uno de los mejores vendedores que ha existido, y además vivía en un castillo. Fumaba pipa, pero si pudiéramos sentarnos a fumar cada uno lo suyo, sería increíble.

Y con esa joya, George Rodríguez despidió su AMA.

 

 

 

 

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