¿Cuántas personas tocan un cigarro antes que te lo fumes?

En esta época antiséptica actual, en donde todo tiene que tener certificado de limpieza, pulcritud y cuidado, cuesta creer que un artículo tan preciado como puede ser un tabaco todavía tenga un proceso tan artesanal, en que un producto pasa por tantas manos antes de llegar a los labios de su consumidor.

Pero no con esto quiero decir que se trata de un producto insalubre, ya que todas estas personas tienen un esmero importante en hacer que ese mismo producto sea excelente, e igualmente todo esto juega un papel esencial en la misma fermentación y maduración de cada cigarro. Pero, ¿cómo es ese proceso? En este artículo voy a tratar de resumir toda una cadena de producción que tiene al menos 500 años funcionando y que ha logrado manualmente que cada producto sea diferente y todavía se enorgullezca de ser perfecto.

La Semilla

El tabaco comienza su vida como cualquier otra planta: como una semilla.

01 seeds

Incluso, las semillas del tabaco son extraordinariamente pequeñas. Un puñado de semillas de tabaco parecen más unas migas que semillas. El hecho que sean tan pequeñas significa que deben ser sembradas sobre la tierra, y no debajo de ella como cualquier otra semilla se sembraría.

Por esto, las semillas pueden ser arrastradas por cualquier corriente de agua que se forme por una lluvia, por lo que los agricultores las siembran en pequeños cubos dentro de un invernadero.

02 planters

Esto permite que las plantas estén protegidas de los elementos y que pasen la parte principal del proceso lo más seguras posible.

Cuando las plantas sean más grandes, serán inspeccionadas y trasplantadas a bandejas más grandes. Claro, solo las plantas que han crecido bien son seleccionadas. Afortunadamente el tabaco es muy fácil de replantar, por lo que no sufren demasiado en el proceso.

La Plantación

Una vez superada la germinación y cuando las plantas tengan un tamaño adecuado, serán sembradas al aire libre, en campos específicos para ello. Aquí es donde más manos vienen a trabajar, junto con más procesos que aseguren la calidad.

04 clothLas plantas de tabaco adultas pueden tener 2 o 3 metros de altas y alrededor de 2 metros de anchas, por lo que son colocadas a una buena distancia una de otra y a veces cubiertas con un lienzo para que no reciban tantos rayos UV, aunque esto sucede más en las plantas que se utilizarán para producir capa Connecticut. Las plantas son siempre vigiladas por agricultores, y cuando estén listas serán cosechadas.

La Cosecha

Cuando las plantas de tabaco alcanzan su máximo potencial, que suele ser cuando se nota que las hojas se tornan un poco amarillentas, el tabaco es cosechado. Las hojas de tabaco crecen en pares, y desde la parte inferior a la superior, se van separando por estos pares, desde el primer par, el segundo par y así sucesivamente.
05 manual process

Cada variedad de planta de tabaco es distinta, pero normalmente se pueden conseguir entre 8 y 10 pares por planta. Cuando el torcedor está ligando un tabaco, por ejemplo, marcará la diferencia entre el 5to par de este campo, el 8vo par del otro campo, etc. Por esto, la cosecha del tabaco es un trabajo bastante manual, en donde cada segador debe mantener los pares separados durante el proceso. Esta es la única manera de asegurarse que cada ligada sea consistente y produzca cigarros lo más parecidos posibles.

El Curado

A partir de este punto, la terminología comienza a complicarse un poco, pues cada empresa tiene su propio proceso y sus propios nombres para cada paso. Sin embargo, el término general es casi el mismo para todos.

06 curing barn

Primero, el tabaco debe ser curado. En este momento el tabaco está verde y crudo, y debe ser colgado de una cuerda o mecate en un establo de curado, como el de la imagen. Es crítico mantener la temperatura y la humedad en este punto, pues cualquier cambio puede causar una plaga de moho y arruinar toda una cosecha.

Adicionalmente, en este punto, algunos curadores encienden un pequeño fuego controlado dentro del establo que hará que el humo suba y ayude a curar el tabaco. Este proceso se conoce como ‘curado al fuego’, y puede darle algunos sabores poco comunes al tabaco. Este es el proceso que utiliza el Kentucky Fire Cured de Drew Estate.

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Una vez que el tabaco ha sido curado, tendrá su color marrón característico, proceso que toma entre 4 y 8 semanas, aunque mucho más para las capas maduras. Pero al cabo del tiempo prudencial, el tabaco es extraído del establo y enviado al área de fermentación. Cabe destacar que algunas hojas son extraídas antes de tomar su color marrón, y este tabaco es conocido como el ‘candela’ y tiene un tono ligeramente verdoso, produciendo una fumada más dulce y suave que fue muy común a principios de los años 90.

La Fermentación

Este proceso a veces se llama ‘madurado’, lo cual es bastante confuso, puesto que el madurado como tal es un proceso completamente separado que sucede después. En la fermentación, el tabaco es colocado en pilas grandes conocidas como ‘pilones’. 09 pilones

Estos pilones pueden estar formados por miles de hojas apiladas una sobre otra. Tantos tabacos unos sobre otros crean una presión increíble sobre las hojas del centro y las inferiores, y esta presión hace que la temperatura aumente y las hojas suelten formaldehído. Esta temperatura debe ser cuidadosamente vigilada, pues en el momento que supera los 60ºC el pilón es desarmado, reorganizado y rearmado. Es importante asegurarse que cuando el tabaco es reorganizado, se debe cambiar la posición del mismo… es decir, las hojas que estaban en el medio ahora deben estar en un extremo, las que estaban abajo ahora arriba, etc. Esto garantiza la fermentación uniforme del tabaco. Adicionalmente, estos pilones son mojados regularmente con un compuesto que suele llevar agua, ron, whisky y esencias para mejorar el sabor del producto final.

Cada vez que un pilón es rearmado, la temperatura máxima será menor, puesto que las hojas tendrán menos formaldehído. Cuando la temperatura deja de aumentar, el proceso de fermentación ha concluido y el tabaco está listo para ser torcido.

El Torcido

También llamado ‘enrolado’, pero eso no me suena a una palabra. Para este punto el tabaco ha pasado por muchísimas manos y muchísimos procesos y todavía no tiene la forma de un cigarro. Pero ya para este momento, el ligador ha conseguido su liga maestra y el tabaco ha sido curado y fermentado. Adicionalmente, algunos tabacos pasarán por un paso intermedio de añejado o madurado, sobre todo si no han sido seleccionados previamente para ser torcidos. Algunas empresas incluso enviarán cosechas enteras a ser añejadas antes de seleccionar el tabaco para una liga.

El proceso de torcido incluye la selección de distintos tipos de hojas para la tripa, capote y capa. Por ejemplo, una liga puede estar formada por ligero de la cosecha A, 2 secos de la cosecha B y viso de la cosecha C, etc. El proceso de liga es bastante fluido e incluye probar distintas combinaciones hasta lograr la combinación perfecta. El tabaco luego es seleccionado y enviado a los torcedores.

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Los torcedores trabajan en habitaciones bastante grandes y suelen trabajar en pares. El primero reúne la tripa y la pone en capas, mientras que el segundo enrolla el capote y lo coloca en un molde. Este molde le da la forma característica al cigarro y luego es colocado en un bulto o mazo. Juntos, un par de torcedores pueden crear entre 200 y 250 cigarros al día. Cada vez que un mazo es completado (aproximadamente 50 cigarros), serán enviados a quien inspecciona el tiro del cigarro. 11 machine

En este punto el cigarro todavía no tiene capa, así que ambas puntas están abiertas, lo que permite colocar al cigarro en una máquina que medirá la presión necesaria para que el flujo de aire pase por el cigarro. Debe estar en un rango preciso o el cigarro será descartado.

Cuando es aprobado, el cigarro recibirá la capa. El proceso es básicamente el mismo que cuando se le coloca el capote, con la única diferencia que la colocación de la capa depende mucho de la apariencia de la hoja. Las hojas de capa suelen ser mucho más brillantes y atractivas que el capote, sin agujeros ni venas. 12 chaveta

Para colocarla, El torcedor usa un cuchillo circular llamado ‘chaveta’, con la que cortará la capa para ajustarla al tamaño del cigarro y eliminar cualquier impureza. Luego el cigarro es torcido y se aplica goma de cigarro para mantener la perilla en su puesto.

 

 

El Añejado

Una vez que los cigarros han sido torcidos, serán enviados a una gran variedad de procesos para asegurar su calidad. Se les revisará el cepo, la firmeza, la apariencia, la calidad de la capa, el largo y cualquier otro aspecto que pueda comprometer la calidad que la marca y los fumadores exigen y esperan. Todos estos aspectos deben estar en orden para que el cigarro pueda ser colocado en la caja, y si alguno de ellos no concuerda, el cigarro será excluido. Dependiendo de la razón por la que fue rechazado, el cigarro será vendido como “segundo”, “rechazado” o será destruido.

Después del proceso de torcido viene el añejado. Esto depende en gran parte de los deseos de la marca o la tabacalera, pero el proceso de torcido es muy duro en el tabaco, por lo que siempre necesitarán ‘descansar’ los cigarros antes que estén listos para ser fumados. Adicionalmente, las hojas reciben mucha agua para que puedan ser más maleables, por lo que los cigarros también deberán dejarse secar para ayudar a nivelar la humedad de las hojas. Esto también mejora el sabor del cigarro.

El Etiquetado

La fase final del torcido del cigarro consiste en ponerle la anilla o etiqueta. Normalmente la marca tiene requisitos estrictos sobre cómo colocar la anilla y en dónde. En este momento se le colocará la anilla exactamente como se debe y los cigarros son colocados en la caja. Algunas cajas serán revisadas aleatoriamente como última medida de control de calidad.

 

En cada proceso deben haber al menos 5 personas involucradas, así que te da un poco del contexto para apreciar cuántas personas vigilan y aseguran la perfección del tabaco que te estarás fumando.

 

 

 

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